许多汽车公司、软件研发商,都在大力开发无人驾驶技术。无人驾驶,势在必行。不会驾驶的人,渴望无人驾驶车子快快驾到……

TEXT ALBERT TAY

中国公司蔚来汽车发布的自动驾驶概念车型NIO EVE,让人一窥未来无人驾驶汽车的样子。

去年5月,我在Play栏目的报道中问:你舍得放弃开车乐趣吗?写这篇文时,上海国际汽车工业展览会正在举行。参展公司有一千多家,其中一家——中国最大的搜索集团百度,在车展上推出“Apollo计划”,向汽车公司开放百度的无人驾驶软件平台。这意味着,“放弃开车乐趣”的日子,将提早到来。

从手机联想到汽车

让我先以个人经验,来解读百度计划的可能性。

多年来,我一直是苹果台式电脑和手提电脑的使用者。Steve Jobs领导苹果公司改革智能手机市场时,我以为自己也将成为iPhone的忠实使用者。

然后,谷歌在2008年把安卓操作系统搭建为开源(open source)工具让大家使用后,苹果的市场占有率开始面对威胁。随着安卓系统的普及化(目前,全球88%的手机采用安卓系统),我转而成了三星手机的长期使用者。

若不是谷歌这一做法,我完全不可能做此改变。

三星手机变得越来越好,苹果还向这个来自韩国的竞争者购买配件。再来,采用安卓系统的中国品牌手机开始冒出。但我一直不愿试用,一直到同事给了我一个华为手机——这只手机的设计具有时代感,品质顶级,其摄像机还搭载徕卡(Leica)镜头。

再一次改变,我成了中国手机的满意使用者。就连我那时尚品味极高的妻子,为了拍摄好照片,也接受我的建议,改用华为手机。

百度的自动驾驶技术走上开源之路,是不是也像谷歌之于安卓般,将为自己释放更多正面的可能性?

搜寻无人驾驶方案

百度经常被形容为“中国的谷歌”(谷歌的基地位于美国加州)。跟谷歌一样,百度目前不单只提供搜索服务。百度总是不断寻求赚钱的机会,雇有约4.6万员工,参与各种信息处理相关业务,2016的年收入约102亿美元。

百度成立于2000年,即谷歌成立后两年。“百度”两字,源于八百多年前宋朝词人辛弃疾所写《青玉案•元夕》里最后几句词句:众里寻他千百度,蓦然回首,那人却在,灯火阑珊处。

寻他千百度,象征百度对中文信息检索技术的执着追求。百度的出身,显然比谷歌更富诗意。

谷歌原名Google,来自数学大数googol,即10100。谷歌的工程师,曾经协助美国国防部,于2005年举办自动驾驶汽车挑战赛。谷歌的自动驾驶汽车子公司Waymo,目前进行的公路测试进入后期阶段,但公司并没有计划像提供安卓系统般,也让他人分享其无人驾驶科技,反而是百度要效法谷歌(对安卓的做法),开放自己的无人驾驶科技,希望借此提高本身在全球的地位。

百度的“Apollo计划”,也许在名字中透露了雄心。Apollo,即阿波罗,是希腊神话中主管艺术、预言、医药和光明之神,公司对这个计划的期望,不言而喻。

百度首先将集中于“为中国汽车市场出力”。

无人驾驶前行路障

去年,中国发布无人驾驶技术路线图,并制定了一些目标:力求高度或完全自动驾驶汽车在2025年前上市,到2030年,每辆车都应该采用无人驾驶或辅助驾驶系统。

百度分阶段开放其技术,今年内先后与他人分享在“受限制环境”和“简单城市道路环境”中的诉求。2020年,百度将提供在“公路和开放城市道路全自动驾驶能力”的软件。如此看来大方慷慨的计划,似乎是要跟谷歌、汽车公司(Audi、BMW、General Motors等)竞争。

至于百度从中能得到什么好处?我的猜想:取得合作伙伴公

司的使用者数据,收取授权费,获得其他相关收入。

从整个市场来看,如此开源化(open sourcing)做法,还可以减少投资重复,避免各公司互挖关键高层人员等。原本在百度担任首席科学家的吴恩达Andrew Ng,就是一个例子。这位英国出生,曾经在新加坡念书的重要高层人员,今年3月离开百度。吴恩达是世界权威人工智能专家,当初百度把他从谷歌挖过来。吴恩达离职后,百度自动驾驶事业部担任高级副总裁王劲,也在一个月后,为创办自己的公司而辞呈。

近期出现的这些“路障”,至少将在短期内影响百度的阿波罗计划,因为其无人驾驶技术的核心——AutoBrain“汽车大脑”软体,就是一种人工智能服务平台。

人工智能中国看俏

今年是国际象棋大师Garry Kasparov被IBM深蓝电脑击败的第20周年。去年,在谷歌的DeepMind比赛中,其AlphaGo打败韩国的围棋九段旗手李世石(Lee Se-dol)。

有一天,“人工智能”会不会比“人”驾驶得更好?很肯定的,会!

根据报导,百度投入1亿美元,入股中国电子汽车公司蔚来(NextEV)。(我在本刊今年2月号,报道过蔚来的超跑NIO EP9。)百度也跟中国国营公司——北京汽车(BAIC),以及中国多家汽车公司,如比亚迪(BYD)、奇瑞(Chery Automobile)等合作。

去年,百度与德国宝马汽车(BMW)终止在自动驾驶汽车项目上的合作,原因是,两家公司对“如何推进研究”存在不同看法。在自动驾驶领域里,百度单在中国国内,就面对许多竞争者。其中一个:滴滴出行(原名滴滴打车,公认是中国的Uber),也有计划开发自动驾驶技术。

 

无人驾驶,目前是中国汽车市场业者都在积极争取插上一脚的未来业务。也许很快,你会坐在一台无人驾驶汽车里,轻松地阅读《品Prestige》。不奇怪的是,你也许像我“放弃风头正健的韩国手机,转而投向更好的中国产品”一样,就坐在之前从未听闻的中国品牌车子里,想:当初怎么会对中国品牌与产品存有偏见呢?

 

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